Plantio para polinizadores

Os polinizadores nativos estão enfrentando ameaças crescentes. Aqui estão algumas maneiras fáceis e divertidas de ajudá-los!

Na cidade costeira de Pacific Grove, Califórnia, oferecerá uma fantasia de asas alaranjadas e negras cintilantes, enquanto milhares de borboletas-monarca descem nos pinheiros, ciprestes e eucaliptos, onde se agrupam para passar o inverno.

Mas o outono de 2018 foi diferente. Emma Pelton, bióloga da Sociedade Xerces de Conservação de Invertebrados, foi a Pacific Grove e perto de Pismo Beach para a contagem anual de monarcas do Dia de Ação de Graças da organização, esperando alguma aparência da cena “completamente mágica” que ela havia observado nos anos anteriores. O que ela descobriu foi uma sombra pálida de contagens passadas, com apenas alguns pedaços dispersos de borboletas nos galhos.

Era o mesmo no litoral: em centenas de locais, do condado de Mendocino até a Baixa Califórnia, os voluntários contavam apenas 30.000 monarcas ocidentais – 86% menos que o número de borboletas no ano anterior.

Uma queda tão grande em um ano não é necessariamente incomum, diz Pelton, mas como parte de um declínio de longo prazo na população da borboleta, é preocupante. A população atual é estimada em menos de 1% do seu nível no início dos anos 80, diz ela. “Estamos bastante preocupados que essa seja a contagem mais baixa que já tivemos. Os pesquisadores colocaram o limite – abaixo do qual a população poderia entrar em colapso – em torno desse número. Portanto, a hipótese de que esse é o ponto de inflexão será posta à prova. ”

As Borboletas Monarcas estão desaparecendo.
Ilustração Lisel Jane Ashlock

Há mais em jogo do que a perda de um espetáculo anual chamativo e uma das migrações mais intrigantes da natureza (os monarcas viajam milhares de quilômetros ao longo de várias gerações para alcançar seus destinos migratórios). Alguns pesquisadores estão preocupados que o declínio recente de algumas espécies de borboletas possa ser um indicador de que mais polinizadores estão enfrentando dificuldades. E se os polinizadores estão lutando, o mesmo acontece com as plantas com flores que dependem deles para espalhar seu pólen.


Ilustração Lisel Jane Ashlock

A situação da abelha européia, importada da Europa no século XVII e amplamente utilizada para serviços de polinização na agricultura comercial, recebeu muita atenção. Mas menos pessoas sabem que os polinizadores nativos – incluindo borboletas, abelhas, beija-flores, mariposas e morcegos – também polinizam as culturas alimentares, bem como mais de 75% das plantas com flores do mundo. E, como monarcas e abelhas, muitos desses polinizadores estão com problemas.

Alguns polinizadores, como a abelha em risco de extinção, são generalistas, capazes de polinizar uma variedade de espécies de plantas. Outros pares de plantas e animais evoluíram para parcerias exclusivas e altamente especializadas. Por exemplo, as figueiras podem ser polinizadas apenas por uma única espécie de vespa. Em geral, os destinos dos polinizadores e de suas plantas hospedeiras estão entrelaçados. E para muitos polinizadores nativos, as plantas nas quais eles dependem são plantas nativas que enfrentam suas próprias ameaças de espécies invasoras, desenvolvimento e mudanças climáticas.

O destino dos polinizadores e de suas plantas hospedeiras está entrelaçado. Para muitos polinizadores nativos, as plantas nas quais eles dependem enfrentam suas próprias ameaças.

Ameaças aos polinizadores
As ameaças aos polinizadores são tão numerosas e variadas quanto as próprias espécies – e outros fatores ainda podem ser descobertos – mas os cientistas apontam para alguns dos principais contribuintes: inseticidas; espécies invasivas; parasitas e doenças; e mudanças climáticas.

“Muitos desses polinizadores evoluíram para emergir exatamente quando suas plantas estão florescendo”, diz Deborah Landau, cientista de conservação da The Nature Conservancy em Maryland. Mas as mudanças climáticas estão causando estragos no momento de muitos eventos naturais. “Se uma flor florescer muito cedo ou um inseto chocar de seu ovo muito cedo, eles podem sentir uma falta total da outra.”

Ilustração deLisel Jane Ashlock

Menos flores.
À medida que mais e mais terras são desenvolvidas, os polinizadores perdem as plantas que as sustentam.
Um dos maiores contribuintes, e o que a TNC está abordando mais diretamente, é o desaparecimento e a fragmentação do habitat de plantas nativas. Cada quilômetro quadrado de terreno aberto voltado para shopping centers ou rodovias é o equivalente polinizador do nivelamento de Manhattan.

E para os polinizadores que migram, como borboletas-monarca e muitas espécies de beija-flores, a perda de habitat está ocorrendo ao longo de todo o seu alcance – portanto, um conjunto residencial da Califórnia construído com madeira extraída de florestas mexicanas pode estar causando o dobro do dano.

A perda de polinizadores é parte de um padrão maior com o qual os conservacionistas e cientistas estão lidando. Estudos recentes na Europa relatando enormes reduções no volume de insetos capturados em armadilhas provocaram manchetes alertando sobre um “apocalipse de insetos”. Embora não esteja claro se esses resultados são o principal indicador do colapso da população global, conservacionistas como Landau os consideram preocupantes.

Ilustração de Lisel Jane Ashlock

Como você pode ajudar os polinizadores
A boa notícia é que mesmo pequenas ações individuais podem ajudar. Uma chave para tornar os polinizadores nativos mais abundantes é aumentar a abundância de plantas nativas.

Moradores de apartamentos urbanos podem se envolver com hortas comunitárias ou colocar uma caixa de janela com flores nativas. (Visite o Centro de flores silvestres Ladybird Johnson em wildflower.org e escolha a guia “Plantas nativas” para encontrar flores que funcionem para sua área.) E, para quem tem um gramado, algo tão simples quanto tolerar dentes de leão fornece um polinizador no início da primavera refeição antes que outras flores apareçam.

Ainda melhor: Substitua pelo menos um pedaço dessa grama bem cuidada por um jardim nativo. Entre os produtos químicos, as necessidades de água, a poluição do cortador de grama e a falta de plantas com flores, diz Landau, “os gramados são apenas desastres ecológicos”.

Insetos voadores podem encontrar caixas de flores e jardins em varandas e telhados altos.

Ilustração de Lisel Jane Ashlock
Se você mora em um prédio alto da cidade, em um beco sem saída suburbano ou em uma fazenda, você pode criar um oásis de habitat de polinizador. “Os insetos podem voar”, ressalta Megan Whatton, diretora de projetos da TNC na Virgínia, “portanto, mesmo se você estiver no 10º andar, se plantá-lo, eles virão”.

Alguns anos atrás, Whatton estava comprando sua primeira casa quando começou a trabalhar na The Habitat Network, uma parceria entre a TNC e o Cornell Lab of Ornithology que permitia às pessoas mapear o habitat dos polinizadores em suas comunidades. Achando que deveria praticar o que pregava, Whatton e o marido plantaram um jardim nativo. “Foi muito divertido”, diz ela, observar o que acontece durante uma refeição – desde lagartas-monarca mastigando serralha até beija-flores bebendo néctar.

O que o mundo perderia com a extinção das abelhas

Philip Donkersley estuda insetos para ganhar a vida, e as abelhas são favoritos.

Eles são os animais mais carismáticos e amigáveis ​​que você provavelmente verá por aí.

Infelizmente, suas chances de ver um zangão na Europa e na América do Norte caíram um terço desde 1970, segundo uma nova pesquisa.

Em toda a Europa, temos 68 espécies de abelhas, mas o aumento da temperatura global e o clima imprevisível obrigaram alguns a abandonar as regiões sul. Como resultado, aproximadamente metade dessas espécies estão em declínio, com 16 já ameaçadas.

Muitas dessas espécies são encontradas em apenas alguns lugares, como Bombus hyperboreus, que vive apenas na tundra escandinava. À medida que o clima muda, essas abelhas ficam sem ter para onde ir e podem morrer completamente.

Suas peles grossas e felpudas e o ferrão alto diferenciam essas abelhas de outros insetos, e são uma visão familiar em grande parte do mundo. Existem até abelhas tropicais que podem ser encontradas na floresta amazônica. Mas como seria um mundo sem eles?Bombus hyperboreus é listado como ‘Vulnerável’ pela União Internacional para a Conservação da Natureza (IUCN). Crédito: Smithsonian Institution / Wikimedia Commons, CC BY-SA

Polinizadores especializados

Mais de três quartos das culturas do mundo se beneficiam da polinização por insetos, avaliada em US $ 235-577 bilhões anualmente. Das 124 culturas básicas cultivadas para consumo humano, 70% dependem da polinização por insetos. Embora a situação das abelhas tenda a chamar mais atenção, pesquisas recentes sugerem que as abelhas são polinizadores muito mais eficientes.

Os zangões são maiores e mais peludos e, portanto, podem transportar mais pólen. Eles também  podem transferir o pólen de maneira mais eficaz para fertilizar as plantas. Eles se comportam de maneira diferente em torno das flores, movendo-se metodicamente para cobrir cada flor em um trecho, enquanto as abelhas tendem a se mover aleatoriamente entre as flores em um trecho.

Os zangões também são mais duros que as abelhas e continuão a polinizar sob ventos fortes ou chuva. Ainda poderíamos cultivar alimentos sem abelhas, mas podemos nos esforçar para conseguir o suficiente e nossa dieta não seria tão diversa.

Os zangões são mestres da “polinização por zumbido”. Eles podem vibrar em uma frequência particularmente alta (até 400Hz) perto das flores, para liberar o pólen que é difícil de alcançar. Os abelhões estão entre uma pequena minoria de insetos polinizadores que podem fazer isso, e tomates, batatas e mirtilos dependem dele para se reproduzir.

A vida interior dos zangões

Como as abelhas, as bumbles são criaturas sociais e vivem em colméias. Eles são governados por uma rainha solteira que é sustentada por suas filhas (as trabalhadoras) e alguns filhos (zangões).

Embora as abelhas normalmente formem colmeias de cerca de 30.000 indivíduos, que podem ser quase tão grandes quanto uma pessoa, os zangões vivem muito mais modestamente. Suas colméias hospedam cerca de 100 abelhas e são pequenas o suficiente para caber em um vaso.

À medida que as temperaturas aumentam no início da primavera, as enormes rainhas que hibernaram no subsolo durante o inverno acordam e procuram néctar e pólen, e um local de nidificação adequado para o ano. Eles não são exigentes – cavidades de árvores, caixas de pássaros e o espaço sob os galpões de jardim servem.A abelha-comum (Bombus pascuorum) forma um ninho acima do solo na grama e no musgo. Crédito: Panoramedia / Wikimedia Commons, CC BY-SA

As operárias guardam o ninho e a forragem da rainha, que põe ovos no final do verão para drones masculinos e novas rainhas. Ambos saem para acasalar com abelhas de outras colméias, enquanto novas rainhas se alimentam de pólen e néctar, armazenando a energia como gordura dentro de seus corpos, para que possam hibernar durante o inverno e emergir na primavera, para iniciar o ciclo novamente. Enquanto isso, os trabalhadores e os drones morrem a cada inverno.

Nem todas as abelhas vivem em colmeias e produzem mel. A abelha cuco, por exemplo, pertence à família das abelhas, mas é uma espécie de ovelha negra. Os cucos se disfarçam de outras espécies de abelhas, escondem seus ovos nas colméias e permitem que os anfitriões que trabalham duro criem e cuidem deles. Tão bem disfarçados são esses parasitas que até os entomologistas lutam para identificá-los na natureza.

Embora as abelhas sejam generalistas e se alimentem de tudo o que possam encontrar, os abelhões tendem a ter uma dieta altamente especializada, e as flores desenvolveram relações estreitas com determinadas espécies. Plantas como trevo vermelho têm longos e complexos tubos de flores que apenas espécies de língua longa como Bombus hortorum podem alcançar. Em sistemas altamente especializados como esse, a perda da planta ou do polinizador pode levar à perda da outra, causando uma cascata de extinções.

Primavera Silenciosa?

A mudança climática não é a única ameaça aos abelhões. Mudanças na maneira como a terra é usada – mais agricultura rica em pesticidas, menos pastagens selvagens – significam menos forragem. Isso causou declínios maciços, mesmo recentemente. O humilde bumble de Cullum (Bombus cullumanus) caiu 80% em todo o mundo desde 2010

Mas as abelhas selvagens são resistentes e respondem mais rapidamente às melhorias em seu habitat, como as tiras de flores silvestres, do que as abelhas. No Reino Unido, o zangão de pelos curtos (Bombus subterraneus) foi declarado extinto em 2000, mas a colaboração entre o RSPB e o Bumblebee Conservation Trust ajudou a reintroduzir a espécie em locais no sul da Inglaterra, perto de Dungeness e Romney Marsh.