As pistas da mudança climática escondidas na história da arte

Os historiadores da arte estão explorando suas coleções através de lentes climáticas, revelando conexões esquecidas entre o passado e o presente.

Quando a década de 1850 estava chegando ao fim, o artista Frederic Edwin Church estava navegando na costa canadense de Terra Nova em preparação para sua próxima pintura. A busca pela Passagem Noroeste capturou a imaginação do público por grande parte daquela década e a Igreja – o pintor de paisagens mais conhecido da América – também foi atraída. Ele fretou uma escuna para se aproximar do gelo marinho e passou semanas entre os blocos congelados antes de retornar ao seu estúdio em Nova York com cerca de 100 esboços.

A pintura monumental da igreja The Icebergs foi apresentada em uma exposição em Nova York em 1861, apenas 12 dias após o início da Guerra Civil Americana. Seu nome original e mais politicamente carregado (O Norte) refletia as visões da época sobre o Ártico e sobre o próprio gelo.

Os Icebergs de Frederic Edwin Church – o pintor mais famoso da América – refletiam a visão da sociedade do século XIX sobre o Ártico (Crédito: Dallas Museum of Art)

Era sublime, indomável. As características afiadas dos icebergs não ofereceram resistência. Um livro publicado para coincidir com a exposição, por um amigo que foi ao norte com Church, martelou esse ponto: “Afinal, quão fraco é o homem na presença dessas maravilhas do Ártico”. Antes de a pintura ser exibida em Londres, dois anos depois, o artista acrescentou um mastro quebrado que dominava o centro da cena, um lembrete da fragilidade da humanidade.

“Isso é exatamente o oposto do que as pinturas modernas de gelo estão dizendo”, explica Karl Kusserow, curador de arte americana John Wilmerding no Museu de Arte da Universidade de Princeton. “Obras de arte posteriores são sobre o derretimento do gelo por causa do que fizemos com ele.”

Kusserow está falando de obras como Ice Watch, uma instalação do artista dinamarquês Olafur Eliasson, na qual mais de duas dúzias de blocos que já haviam sido perdidos do manto de gelo da Groenlândia foram colocados em Londres e deixados para derreter, para que os transeuntes fossem lembrados do ocorrido. Ártico frágil e derretido. “É uma espécie de flip-flop”, diz Kusserow, “usando o mesmo tipo de metáfora; esse elemento de gelo. ”

Nossa concepção da natureza foi dramaticamente alterada no século passado
Apenas um século e meio se passaram entre os dois pedaços – um piscar de olhos para uma espécie como a nossa e muito menos para a criosfera planetária – mas a relação entre humanidade e gelo é radicalmente diferente. Na época de Church, o efeito estufa mal havia sido sugerido por cientistas como Eunice Newton Foote e John Tyndall, que por coincidência compareceram à festa de estreia da pintura em Londres. Em 2020, temos certeza de que estamos literalmente derretendo o gelo do planeta.

Em Ice Watch de Olafur Eliasson, o gelo é uma metáfora dos danos que os humanos infligiram à Terra (Crédito: Olafur Eliasson / Minik Rosing)

Enquanto cientistas, formuladores de políticas e membros do público tentam entender a crise climática, os historiadores da arte debruçados sobre obras de arte encontram todo tipo de respostas (e várias perguntas novas) sobre como nossa relação com a natureza mudou, sobre o passado. e apresentar as idéias das sociedades sobre o clima e até sobre as mudanças físicas do nosso planeta.

Um relacionamento em mudança

Uma das conclusões centrais que os historiadores da arte tiraram é que nossa concepção da natureza foi dramaticamente alterada no século passado. Se você visitou o Museu de Arte de Princeton para sua exposição de 2018 Nature’s Nation: American Art and Environment, pode ter vislumbrado essa transição (embora seja uma bagunça, não linear e está longe de terminar) da natureza imutável para a fragilizada.

A exposição, co-curada por Kusserow, seguiu uma jornada de mais de três séculos de arte americana. A nação da natureza variou de obras como a panorâmica Bridal Veil Falls, Yosemite de Albert Bierstadt, uma celebração do poder da natureza nos EUA durante a década de 1870, a sua resposta do século XXI, a Fallen Bierstadt de Valerie Hegarty, que retrata uma paisagem monumental muito semelhante em decaimento, como se consumido pelo tempo ou pelo fogo.

Yosemite, de Albert Bierstadt, é uma celebração do poder da natureza na década de 1870 e fez parte de uma exposição de 2018 Nature’s Nation (Crédito: Museu de Arte da Carolina do Norte)

“Há uma mudança de 180 graus de um mundo sobre o qual não temos controle, para um no qual estamos realmente controlando o destino do planeta e reconhecendo que não estamos fazendo um trabalho muito bom nisso”, diz Kusserow.

Ele argumenta que uma transição perceptível, pelo menos nos EUA, ocorreu durante a década de 1960, impulsionada pelo movimento contracultural e livros como Silent Spring, de Rachel Carson – cujo primeiro capítulo também é um conto de ficção especulativa. Nas décadas seguintes, artistas produziram trabalhos autoconscientes sobre questões ambientais e foram além das representações românticas do mundo natural.

Uma dessas peças é a Ocean Landmark, uma instalação desafiadora de conceito de Betty Beaumont, construída entre 1978 e 1980. Ela se enquadra no campo relativamente compacto da ‘arte da terra’, que é feita diretamente na paisagem, esculpindo a própria terra.

Parcialmente patrocinado pelo Departamento de Energia dos EUA e pela Smithsonian Institution, Beaumont pegou 17.000 blocos de carvão neutralizado e despejou-os a 5 km da costa de Nova York. O carvão atingiu 21,3 m de profundidade e repousou no fundo do Oceano Atlântico, onde se tornou um híbrido entre escultura e recife artificial. No entanto, seu afastamento e a decisão de criar arte para a natureza também dizem algo sobre seu tempo.

Ocean Landmark, construído por Betty Beaumont entre 1978-1980, é uma abordagem ambientalmente mais consciente da arte da paisagem (Crédito: Betty Beaumont)

“A razão pela qual eu gosto desta peça é que é algo que você não pode acessar. Por estar debaixo d’água, sempre estará em outro lugar. Isso mostra que podemos nos conectar com o meio ambiente, mas sem reivindicá-lo como nosso ”, diz Francesca Curtis, que apresentará um artigo sobre essa peça em uma conferência sobre história da arte e mudanças climáticas, organizada pelo Instituto de Arte Courtauld em meados de -2020. “O espaço oceânico está lá e existe, mas não é para nós.”

O Ocean Landmark também desafia o conceito de natureza como algo oposto ou pelo menos diferente à cultura. A obra de arte é o recife, que agora é considerado um refúgio de peixes pelo governo dos EUA. “Você não pode separar a idéia de meio ambiente de todos os problemas políticos que existem hoje, precisamente por causa de mudanças climáticas”, diz Curtis, um estudante de doutorado no departamento de História da Arte da Universidade de York.

A ponta do iceberg?

À medida que o século XX apresentava desafios ambientais cada vez mais graves, e as ansiedades em torno do gerenciamento de resíduos, energia nuclear e ar, poluição da água e da química se multiplicaram, essa fronteira entre natureza e cultura ficou turva.

A metade do mundo de Ocean Landmark, um grupo de artistas indianos tem refletido e produzido trabalhos sobre um desses pontos de encontro entre o natural e o humano: os suicídios de agricultores. A historiadora e educadora de arte Preeti Kathuria acompanha o desenvolvimento desse campo desde o início dos anos 2000, incluindo o trabalho de artistas como Kota Neelima, o coletivo The Gram Art Project e a dupla Thukral e Tagra, e também apresentará seu trabalho na conferência de Courtauld .

A dupla indiana Thukral e Tagra cria obras de mudança climática há seis anos, incluindo uma série de casas voadoras, Dominus Aeiris (Crédito: Thukral e Tagra Studio)

Ela percebeu a transição mesmo nas últimas duas décadas. À medida que os impactos das mudanças climáticas se tornam mais impressionantes, o mesmo ocorre com as abordagens dos artistas. Kathuria sugere a poluição do ar como um exemplo no qual as mudanças na cidade estão forçando os artistas a reagir. “De repente, não podemos sobreviver sem purificadores de ar”, diz ela. “Nunca precisamos de purificadores de ar em Délhi. O problema agora está ficando cara a cara, então, naturalmente, a resposta do artista se tornou muito mais direta. ”

Cientistas e artistas também estudaram obras de arte para ajudá-los na reconstrução do tempo passado e das condições climáticas. Isso se deve em parte à “consciência climática” que os espectadores modernos têm, diz o historiador de arte Theo Gordon, pós-doutorado no The Courtauld Institute e organizador da próxima conferência.

Nós nos limitamos à intenção contemporânea de um artista ou tentamos ver outras coisas na obra de arte?
“A maneira como pensamos sobre o clima agora em termos cada vez mais alarmados é historicamente específica”, diz Gordon, referindo-se à maneira como as pessoas em 2020 interpretam informações relacionadas ao clima, incluindo arte. Ou seja, os contemporâneos da Igreja em 1860 não representariam a ideia de “clima” com a mesma bagagem emocional que nós, o que, por sua vez, suscita novas perguntas sobre como visualizar essas peças. Nós nos limitamos à intenção contemporânea de um artista ou tentamos ver outras coisas na obra de arte? Um iceberg é apenas um iceberg, ou é uma metáfora de como a sociedade vê o gelo?

Alguns campos fornecem respostas diretas. Pinturas e esboços permitiram aos pesquisadores da Suíça entender como o glaciar Lower Grindelwald, localizado nos Alpes, se comportou depois de 1600 e antes da fotografia ser inventada. Os pesquisadores concordaram alegremente em um artigo acadêmico publicado em 2018 que “com um grande número de documentos pictóricos de alta qualidade, é possível reconstruir a história (Pequena Era do Gelo) de muitas geleiras nos Alpes Europeus do século XVII ao XIX.”

Pinturas como esta de 1774 permitiram aos pesquisadores entender como o glaciar Lower Grindelwald se comportava antes de a fotografia ser inventada (Crédito: Alamy)

Simplificando, se você comparar a extensão anterior das geleiras em pinturas mais antigas com as observações atuais, poderá dizer quanto tempo durou uma geleira antes de começarmos a aquecer o planeta. Por sua vez, isso pode fornecer respostas sobre a rapidez com que poderemos perder gelo no futuro.

De maneira semelhante, estudiosos da Grécia e de outros países sugeriram em um estudo de 2014 que as cores do pôr do sol pintadas por artistas famosos podem ser usadas para estimar os níveis de poluição na atmosfera da Terra nos últimos cinco séculos.

“A natureza fala aos corações e almas dos grandes artistas”, disse o pesquisador Christos Zerefos, professor de Física Atmosférica da Academia de Atenas, na Grécia, quando a pesquisa foi publicada. “Mas descobrimos que, quando colorem o pôr do sol, é a maneira como seus cérebros percebem verdes e vermelhos que contêm informações ambientais importantes”.

Um estudo de 2014 sugeriu que pinturas como The Scarlet Sunset, de JMW Turner, poderiam ser usadas para estimar os níveis de poluição nos últimos cinco séculos (Crédito: Alamy)

Se você voltar mais atrás, como o historiador alemão Wolfgang Behringer faz em seu livro A Cultural History of Climate, você perceberia que, antes do século XVI, havia muito poucas ocorrências de paisagens nevadas na arte da Europa Ocidental. Behringer sugere que as temperaturas mais baixas do que o normal durante a chamada Pequena Era do Gelo mergulharam artistas europeus como Pieter Bruegel, o Velho, em um novo ramo da pintura de paisagem: a paisagem de inverno.

Esse subgênero inclui obras como Os Caçadores na Neve, de Bruegel, uma representação detalhada de 1565 de óleo sobre madeira de uma cena idílica de inverno. Mas além da neve, são os pequenos detalhes que revelam as dimensões culturais e sociais de como as pessoas viviam com a ideia de mudanças no clima.

A arte oferece uma janela para o nosso passado, presente e futuro clima que a ciência sozinha nunca pode oferecer
“Os caçadores têm todos esses cães por trás deles”, diz George Adamson, historiador e geógrafo do King’s College London, que acredita que as obras de arte nos ajudam a entender como as sociedades do passado lidavam com eventos meteorológicos. “Conto 12 ou 13 cães com eles, então é óbvio que eles saíram para uma grande caçada, mas eles têm uma raposa nas costas”.

Essas paisagens de inverno deixaram uma impressão sombria nos anos 1500, diz ele. Mas observe a próxima vez que as temperaturas caírem levemente na Europa Ocidental, depois dos anos 1700, e você verá uma percepção diferente de um campo coberto. “Quando você vê cenas de neve novamente no século 19, elas tendem a não mostrar tanta dificuldade. De fato, você tem uma visão mais romantizada do campo ”.

Foi sugerido que a Pequena Era do Gelo de 1500 inspirou artistas a pintar paisagens de inverno, como Os Caçadores na Neve, de Bruegel (Crédito: Kunsthistorisches Museum)

Adamson apresenta um ponto crucial e diferenciado: os elementos que vemos em uma pintura não compõem um clima por conta própria. Estas são condições meteorológicas, imagens do tempo e uma hora e local. São as formas culturais pelas quais os seres humanos vivem nesses climas, e suas representações deles na arte, que devemos observar.

Por exemplo, a melhor representação de nossa emergência atual não está nas tabelas de temperatura ou na concentração crescente de carbono na atmosfera. A crise climática, e o que isso significa para nós em 2020, é melhor explicada com os sinais dos jovens atacantes, os restos deixados para trás após um ciclone e os esboços dos mapas de emergência de incêndios florestais. Para entender completamente o clima, mesmo em uma pintura, precisamos dos artefatos culturais; é preciso observar os sapatos e os cães.

“Esses elementos provavelmente podem lhe dizer mais sobre o clima do que um termômetro”, diz Adamson. A arte oferece uma janela para o nosso passado, presente e futuro clima que a ciência por si só nunca pode oferecer, precisamente porque reflete nossas frustrações, esperanças e ansiedades sobre a natureza. Isso ajuda a entender algo que uma pesquisa de iceberg sozinha nunca realizará: se o gelo é uma vítima ou um vilão.