Um novo estudo diz que as plantações de dendê danificam a floresta até mesmo além do que realmente cortam – alimentando um boom de porcos selvagens. 

Nas profundezas de uma floresta tropical no continente da Malásia, havia um mistério de longa data a ser resolvido. Desde o final dos anos 80, cientistas que trabalham na Floresta de Pesquisa Pasoh , um pedaço de floresta virgem de 1.500 acres conectados a uma vasta reserva protegida, notaram que o sub-bosque estava desaparecendo. Com o tempo, os pesquisadores descobriram que podiam andar com facilidade pela floresta, sem ter que passar por um emaranhado de mudas e mudas. A tendência foi preocupante, uma vez que essas árvores jovens representam o futuro dossel florestal.

Houve um óbvio culpado: javalis selvagens. Eles arrancam mudas para usar em ninhos, pisam em mudas e agitam o solo. Mas por que a floresta estava repleta de porcos? Poderia um declínio em predadores como os tige rs ser responsável?

Matthew Luskin estava cético. Ele passou meses viajando pelas florestas da vizinha Sumatra para estudar tigres para seu doutorado. Ele sabia que se a falta de predadores fosse o problema, também deveria haver um excesso de outras espécies de presas, como veados e anta. Não houve.

Em um estudo publicado esta semana na Nature Communication , Luskin e seus colegas sugerem outra explicação: o óleo de palma.

Um ingrediente onipresente em todos os tipos de produtos de supermercado, de cookies a cosméticos, o óleo de palma é um negócio em expansão – e um desastre ambiental . O desmatamento para dar lugar a plantações de palmeiras tem sido a causa direta de uma perda maciça de florestas na Indonésia e na Malásia.

O que a equipe de Luskin descobriu é que essas plantações também podem danificar até mesmo a floresta aparentemente saudável ao seu redor. A razão pela qual os javalis fora de controle estão destruindo o sub-bosque na Floresta Pasoh, dizem os pesquisadores, não é uma escassez de tigres. É uma infinidade de palmeiras nas proximidades.

Uma experiência natural

Normalmente, nas florestas do sudeste da Ásia, as árvores produzem frutos apenas a cada poucos anos, e as populações de animais sobem e descem com o suprimento de alimentos. Na maioria dos anos, há muito pouca fruta para comer, o que mantém as densidades dos animais baixas.

A floresta Pasoh, no entanto, é cercada em três lados por plantações de dendezeiros. Os dendezeiros são as árvores frutíferas mais produtivas do mundo – é por isso que são tão importantes comercialmente – e frutificam continuamente por cerca de 25 anos. Luskin suspeitava que os porcos selvagens de Pasoh estavam indo para as plantações para consumir frutas caídas, depois voltando para a floresta para causar estragos ecológicos.

O ciclo da cultura do dendê – combinado com dados copiosos sobre crescimento de árvores, ninhos de javalis e produção de dendezeiros coletados por cientistas trabalhando na Pasoh – proporcionou um experimento natural perfeito para testar a hipótese. Depois de 25 anos, as palmeiras de óleo começam a declinar, por isso os produtores precisam cortar suas plantações e começar de novo. No início dos anos 2000, os produtores em torno de Pasoh limparam todas as árvores e as substituíram.

Um porco selvagem em Bornéu come uma banana. Eles também gostam de frutos de palma.

FOTOGRAFIA POR JAK WONDERLY, COLEÇÃO DE IMAGENS NAT GEO

 

Os javalis são altamente destrutivos em grande parte, em parte porque arrancam milhares de árvores e agitam o solo, mas também porque comem qualquer coisa no chão da floresta – uma semente, um ovo, um lagarto. Eles também podem se reproduzir mais rapidamente do que qualquer animal de grande porte no mundo, com fêmeas dando à luz duas ninhadas de 9 a 12 leitões por ano. Pesquisas anteriores mostraram que durante os anos de pico da população, os javalis podem danificar mais da metade de todas as mudas em uma área.

Mas Luskin, pesquisador da Universidade Tecnológica de Nanyang, em Cingapura, e do Smithsonian Tropical Research Institute (e também beneficiário da National Geographic Society), acredita que os macacos podem se mostrar igualmente problemáticos. Os números dos macacos também estão subindo rapidamente perto das plantações de dendezeiros e, como os porcos, eles vão comer qualquer coisa disponível, desde frutas, filhotes até sapos. “Ninguém estudou esses efeitos ainda”, diz Luskin.

Patches maiores são melhores

Os ecologistas têm um nome para esse tipo de fenômeno, ele e seus colegas escrevem: quando os animais que estão se beneficiando da agricultura “estendem os impactos ecológicos do cultivo em redes alimentares distantes, em áreas aparentemente inalteradas”, é chamado de “cascata de subsídios”.

O que surpreendeu os cientistas, no entanto, foi o quão longe este subsídio em particular se espalhou. Todos os locais de estudo em Pasoh estavam no fundo da floresta, a pelo menos 0,8 milha da borda da floresta e das palmeiras de óleo.

As plantações de dendezeiros às vezes reservam trechos de floresta para serem certificadas como “sustentáveis” pela Mesa Redonda sobre Dendê Sustentável. Essas áreas de floresta de “alto valor de conservação” são geralmente pequenas manchas em um mar de palmeiras. Luskin, que visitou dezenas de manchas florestais em Sumatra, refere-se a eles como “zoológicos de porcos e macacos”. Ele acha que eles podem ser inadequados.

“Uma solução foi manter esses fragmentos de floresta como oásis para a natureza”, diz ele. “Mas essa estratégia pode não funcionar a longo prazo por causa desses processos invisíveis que estão acontecendo e estão lentamente corroendo a floresta.”

Para evitar que os ecossistemas florestais sejam desvendados por pragas de porcos e macacos alimentados por dendê, ele prossegue, talvez tenhamos que separar trechos que são “muito maiores do que pensávamos antes. Este documento indica que realmente precisamos aumentar o tamanho de nossas reservas florestais, se quisermos tê-las a longo prazo ”.